De Amerikaans-Belgische Meredith Nikides (41) leerde tijdens haar studies aan het Vesalius College in Brussel haar toekomstige man Menno kennen. En omdat het gemakkelijker is voor een Amerikaan om hier te blijven dan voor een Europeaan naar de VS te verhuizen, bleven ze hier wonen. Met hun twee dochters intussen. In Diest, waar Meredith door een Amerikaanse bril het Hageland heeft ontdekt.
 
meredith-foto-bovenaan
 meredith-foto1-klein

Belgisch Nederlands

“Voor ik hier kwam studeren, kende ik België helemaal niet. Wie had ooit gedacht dat ik Nederlands zou leren? Mijn vader zat in de Amerikaanse luchtmacht en we verhuisden vaak, dus groeide ik op verschillende plaatsen in de VS op. Ik woonde in Alabama, South-Carolina, Virginia, Colorado en Arizona. En ook een paar jaar in Duitsland.” 
 
“Intussen spreek ik goed Nederlands, maar met een duidelijk Nederlands accent. Mijn schoonouders zijn Nederlanders en het is gemakkelijker voor een Amerikaan om die Nederlandse tongval over te nemen. Vlamingen spreken zachter. Ik nam wel al flink wat typische Vlaamse woorden over, zoals ‘amai’ en ‘sloefkes’. Mijn man lacht ermee. Zolang ik maar niet ‘lavabo’ gebruik, dat kennen ze in Nederland niet. (lacht)”
 

Welkom in Diest

“Ik vond België aanvankelijk een grijze, sombere plek. Maar toen verhuisden we naar Diest. Ik sprak nog geen Nederlands maar voelde me meteen welkom. Met warme, vriendelijke mensen. We hebben intussen veel vrienden gemaakt. En dat heeft niets met de wijn te maken, hoor.”

België hét nieuwe wijnland?

Dat het Hageland ook een echte wijnstreek bleek te zijn, was een andere aangename verrassing. “Ik associeerde België met bier. En terecht, want er zijn veel enorm lekkere streekbieren. Maar wijn? Neen, ik dacht dat het hier te koud was om goede wijn te maken. Maar dat klopt helemaal niet, leerde ik tijdens een rondleiding op wijndomein Chartreuzenberg in Holsbeek. De rosé schuimwijn die ik er proefde, was echt heel erg lekker. Perfect als aperitief of als begeleider bij gerechten uit de Aziatische keuken. Een verrassend goede combinatie.” 
 
“De ijzerzandsteen in de Hagelandse ondergrond geeft de wijnranken een extra duwtje. En door de klimaatverandering kan België wel eens hét nieuwe wijnland worden. De wijngaarden maken het landschap ‘lush’ (‘weelderig’). Dat past helemaal bij het Bourgondische karakter van de streek en de mensen.”
 
meredith-foto2-klein

Diestse streekspecialiteiten

“Als streekproduct is de wijn een topper, maar er vallen nog meer streekspecialiteiten te ontdekken. Want op culinair vlak staan ze hier veel verder dan wat de Verenigde Staten te bieden hebben. De Diestse streekbieren als Sint-Jan of Loterbol bijvoorbeeld. En zelfs de koffie is beter, die halen we bij de lokale koffiebranderij Stroobants.” 
 
“En dan heb je al die andere toeristische troeven van Diest, zoals het prachtige, eeuwenoude begijnhof. Er valt altijd wel wat te beleven in de stad. In september kon je de hele maand lang het erfgoed van Diest ontdekken met eigenzinnige culturele activiteiten tijdens het stadsfestival Re:lict. Dat stond in het teken van de 700ste verjaardag van de Sint-Sulpitiuskerk. 700 jaar! Als je op bezoek bent in Diest, moet je die kerk toch gewoon eens binnenstappen.”
 

Webbekoms Broek

Uitwaaien doet Meredith in het Webbekoms Broek. “An amazing piece of nature”. Ook in de Verenigde Staten heb je prachtige natuur. Mijn ouders wonen nu in Montana, dichtbij het Yellowstone National Park. Dat is natuur van een ander kaliber, de landschappen lijken er soms wel van op een verre planeet te komen. Mijn moeder groeide op in Charleston, South-Carolina. Een regio met veel moerassen. Webbekoms Broek doet er me aan denken. Het bruist er van het leven, vol insecten, vogels, weelderige bloemen in de lente en de zomer. Een plek waar je helemaal tot rust komt. En ook al ben je nog dicht bij de stad, je hoort er geen verkeer of stadsgeluiden meer.”

Toeristische tips van Meredith

meredith-foto-onderaan